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La bataille de l'Atlantique

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Sous-marin U-39

L'U-39.

Convoi

Ci-dessus et ci-dessous convois.

Convoi

Convoi

L'objectif, pour les Allemands comme pour les Alliés, était de contrôler l'Atlantique, étant donné que la guerre touchait à la fois l'Europe et l'Amérique. L'Amirauté Britannique, et l'amiral King, qui commandait l'US Navy, s'opposaient aux amiraux Raeder(commandant en chef de la Kriegsmarine) et Donitz(chef de l'U-Bootwaffe). Les Alliés avaient engagés la Royal Navy, les marines de guerre du Commonwealth, l'US Navy et leurs forces aéronavales. 

Les Allemands disposaient de la Kriegsmarine, et particulièrement de l'U-Bootwaffe, ainsi que des bombardiers de la Lutwaffe. En 1939, la Kriegsmarine ne disposait que de 250 000 tonnes, tandis que la Marine Française disposait de 600 000 tonnes et la Royal Navy de 1 350 000 tonnes. Le commandant en chef de la Kriegsmarine, l'amiral Raeder avait décidé de ne s'attaquer qu'aux navires marchands Alliés. Les Allemands ainsi que les Amirautés Britanniques et Françaises pensaient que la guerre maritime à venir serait menée par les grands navires de surface. 

La bataille de l'Atlantique commença le 3 septembre 1939 avec le torpillage de l'Athenia par l'U-30. L'arme sous-marine allait désormais devenir l'une des composantes majeurs de la guerre. Entre septembre et décembre, les Alliés perdirent 755 000 tonnes de navires marchands : 60 000t furent coulées par les bâtiments de ligne Allemands(les Raiders), 255 000 par les mines magnétiques qui étaient larguées par la Lutwaffe, et 460 000 par les sous-marins. Le Royal Oak fut torpillé par des sous-marins dans la baie de Scapa Flow, et le porte-avions Courageous, fut coulé au large de l'Islande par des U-Boote. Les Allemands décidèrent donc de ne construire que des sous-marins, qu'ils pensaient produire au rythme de 20 à 30 par mois. 

Les Britanniques disposaient de l'ASDIC, qui était un radar sous-marin, et utilisèrent le système des convois pour protéger leurs navires. Ils entamèrent la construction de 100 destroyers et de 400 escorteurs, qui devaient commencer à naviguer en 1941-1942, c'est-à-dire en même temps que les sous-marins Allemands. Mais d'avril à août 1940, la conquête de la Norvège, puis la défaite de la France et l'entrée en guerre de l'Italie, priva la Royal Navy du soutien de la Marine Française. Les forces étaient désormais à peu près à égalité. Après le sabordage du Graf Von Spee en décembre 1939, et la disparition du Bismarck en mai 1941, les autres bâtiments de la marine Allemande furent ramenés dans les fjords Norvégiens. Le Tirpitz, qui était traqué à Tromso par des sous-marins de poche, fut détruit en novembre 1944 par la RAF, sans avoir pu effectuer une seule sortie. 

Attaque aérienne

Attaque aérienne d'un convoi.

Convoi

En avril 1941, la Lutwaffe réussit à couler 320 000 tonnes, et les U-Bopte 250 000 tonnes. Mais la Lutwaffe fut ensuite envoyée sur le front Russe. Seuls les bombardiers à long rayon d'action Focke Wulfe Condor, continuèrent leurs opérations. Ils repéraient les navires et les convois Alliés et signalaient leur position au PC de Donitz, à Lorient, qui envoyait ensuite les directives aux sous-marins qui se rassemblaient en "meutes". Les États-Unis, qui étaient entrés en guerre en décembre, refusèrent d'organiser des convois protégés, sur décision du commandant en chef de l'US Navy, l'amiral king. Les sous-marins Allemands coulèrent 112 pétroliers, et 2 millions de tonnes de navires marchands. Entre juillet et décembre 1942, agissant principalement entre le 40ème et le 25ème méridien, ils coulèrent chaque mois entre 400 000 et 600 000 tonnes. Au début de 1943, Donitz remplaça Raeder à la tête de la Kriegsmarine. Les Alliés envisagèrent en mars la possibilité d'arrêter les convois. 

Mais pendant le mois de mai, les U-Boote perdirent 40 unités. Entre mai 1943, et la capitulation de mai 1945, 313 sous-marins furent coulés par la Royal Navy et l'US Navy. En 2 ans les marines Alliées avaient perdu moins d'un million de tonnes, ce qui équivalait en 1942, à deux mois d'activité de l'U-Bootwaffe. Les Britanniques avaient perdu 3 000 navires, et les Alliés 2 000, auxquels s'ajoutait  1 000 navires neutres(plus de 23 millions de tonnes). 45 000 marins avaient disparu, dont 30 000 Britanniques. Les Allemands perdirent la quasi-totalité des navires de surface et 780 U-Boote furent coulés. Ils eurent 30 000 morts, et 5 000 prisonniers, sur les 40 000 hommes de l'U-Bootwaffe. Les Alliés venaient de remporter au prix de lourdes pertes une victoire capitale. Churchill écrivit dans ses mémoires :"La bataille de l'Atlantique a été le facteur dominant de toute la guerre. A aucun moment nous ne pouvions oublier que, partout, les choses dépendaient de son issue". 

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